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Historia de la economía

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Historia de la economía

La economía es la ciencia que se ocupa de las economías, desde cómo las sociedades producen bienes y servicios hasta cómo los consumen. Ha influido en las finanzas mundiales en muchas coyunturas importantes a lo largo de la historia y es una parte vital de nuestra vida cotidiana. Los supuestos que guían el estudio de la economía, han cambiado dramáticamente a lo largo de la historia. En este artículo, veremos la historia de cómo el pensamiento económico ha cambiado con el tiempo, y los principales participantes en su desarrollo.

El padre de la economía

Adam Smith es ampliamente reconocido por crear el campo de la economía. Sin embargo, se inspiró en escritores franceses que compartían su odio por el mercantilismo. De hecho, el primer estudio metódico sobre el funcionamiento de las economías fue realizado por estos fisiólogos franceses. Smith tomó muchas de sus ideas y las expandió en una tesis sobre cómo deberían funcionar las economías, en lugar de cómo funcionan.

Smith creía que la competencia se autorregulaba y que los gobiernos no debían participar en los negocios a través de aranceles, impuestos o cualquier otro medio, a menos que fuera para proteger la competencia del libre mercado. Muchas teorías económicas hoy en día son, al menos en parte, una reacción al trabajo fundamental de Smith en el campo. (Para más información sobre este influyente economista, ver: Adam Smith: El padre de la economía.)

La lúgubre ciencia de Marx y Malthus

Karl Marx y Thomas Malthus habían reaccionado decididamente mal al tratado de Smith. Malthus predijo que el crecimiento de la población superaría el suministro de alimentos. Sin embargo, se equivocó porque no previó innovaciones tecnológicas que permitieran que la producción siguiera el ritmo de una población creciente. Sin embargo, su trabajo cambió el enfoque de la economía hacia la escasez de cosas, versus la demanda de ellas.

Este creciente enfoque en la escasez llevó a Karl Marx a declarar que los medios de producción eran los componentes más importantes de cualquier economía. Marx llevó sus ideas más allá y se convenció de que una guerra de clases iba a ser iniciada por las inestabilidades inherentes que veía en el capitalismo. Sin embargo, Marx subestimó la flexibilidad del capitalismo. En lugar de crear una clara clase de propietarios y trabajadores, la inversión creó una clase mixta en la que propietarios y trabajadores mantienen los intereses de ambas clases, en equilibrio. A pesar de su teoría excesivamente rígida, Marx predijo con precisión una tendencia: las empresas crecían y se hacían más grandes y poderosas, de acuerdo con el grado de capitalismo de libre mercado permitido.

Hablar en números

Leon Walras, un economista francés, dio a la economía un nuevo lenguaje en su libro, Elementos de la Economía Pura. Walras fue a las raíces de la teoría económica e hizo modelos y teorías que reflejaban lo que encontró allí. De su obra surgió la teoría del equilibrio general, así como la tendencia a expresar los conceptos económicos estadística y matemáticamente, en lugar de sólo en prosa. Alfred Marshall llevó el modelado matemático de las economías a nuevas alturas, introduciendo muchos conceptos que aún no se comprenden plenamente, como las economías de escala, la utilidad marginal y el paradigma del costo real.

Es casi imposible exponer una economía al rigor experimental, por lo tanto, la economía está al borde de la ciencia. Sin embargo, a través del modelado matemático, algunas teorías económicas se han vuelto comprobables. (Para más información, lea ¿Qué son las economías de escala?)

Economía keynesiana

La economía mixta de John Maynard Keynes fue una respuesta a las acusaciones de Marx de que las sociedades capitalistas no se corrigen a sí mismas. Marx veía esto como una falla fatal, mientras que Keynes veía esto como una oportunidad para que el gobierno justificara su existencia. La economía keynesiana es el código de acción que sigue la Reserva Federal para mantener el buen funcionamiento de la economía.

Milton Friedman

Las políticas económicas de las dos últimas décadas están marcadas por la obra de Milton Friedman. A medida que la economía estadounidense maduraba, Friedman argumentó que el gobierno tenía que empezar a eliminar los controles redundantes que había impuesto al mercado, como la legislación antimonopolio. En lugar de crecer con el aumento del producto interno bruto (PIB), Friedman pensó que los gobiernos deberían concentrarse en consumir menos capital de una economía para que quedara más en el sistema. Con más capital en el sistema, sería posible para la economía operar sin ninguna interferencia del gobierno. (Para más información, ver: Free Market Maven: Milton Friedman.)

El Resultado Final

El pensamiento económico se ha dividido en dos corrientes: teórica y práctica. La economía teórica utiliza el lenguaje de las matemáticas, la estadística y el modelado computacional para poner a prueba conceptos puros que, a su vez, ayudan a los economistas a comprender las verdades de la economía práctica y darles forma de política gubernamental. El ciclo económico, los ciclos de auge y caída y las medidas antiinflacionarias son consecuencia de la economía; entenderlos ayuda al mercado y al gobierno a ajustarse a estas variables. (Para lecturas relacionadas, ver: Conceptos básicos de economía).

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